焦立中(Leroy Chiao)是第一位完成太空行走的華裔宇航員、第一位為總統選舉從太空投票的宇航員、第一位也是迄今唯一一位擔任過國際空間站站長的華裔宇航員。近日,他來到中國,與小朋友進行互動,並且告訴他們:「你們可以有一個夢想,做到自己想做的事。」

焦立中的父母於20世紀50年代移民美國,而他於1960年生於美國威斯康辛州。焦立中做宇航員的夢想是從50年前「阿波羅11號」成功登月開始的。焦立中回憶說:「從那時起,做宇航員的夢想便在我心裏扎根,雖然說不上是日思夜想,但我從來沒有忘記我要做什麼,我後來學化工、進企業,所做的所有努力都是為了實現這個夢想。」

1989年,已經快30歲的焦立中終於向NASA遞交了申請,經過嚴格的面試篩選,焦立中如願成為NASA的一員,自此開始了自己的宇航員生涯。

1994年7月8日,焦立中乘坐「哥倫比亞」號航天飛機進入太空執行任務,1996年,焦立中再入太空,並走出航天飛機執行艙外任務,從而成為首位漫步太空的華裔宇航員。

在2000年乘坐「發現者」號航天飛機執行第三次太空任務後,2004年10月,焦立中第四次遨遊太空,搭乘俄羅斯「聯盟」號宇宙飛船進駐他參與建造的國際空間站,成為有史以來首位華裔空間站站長。在擔任站長期間,他用「山東」作為自己的呼叫代號。「當時每個人都要有一個呼號。想到山東是父母出生、成長的地方,我便用了這個代號。」

在NASA任職期間,焦立中一共執行4次升空任務,在太空停留的總長達到229天,其中包括總計約36小時的6次太空行走。「在第四次上太空時,我就知道這是最後一次了。我在NASA已經工作15年了,各種任務都已經歷過,當時我已經快46歲了,應該做點別的事情了。」2005年,焦立中退役,結束了自己的宇航員生涯。

他說:「現在我大部分的時間和精力都在做教育,當年我被阿波羅登月的故事激勵,去做了宇航員,現在我希望能夠用自己的故事激勵下一代。」焦立中介紹,今年暑假,他會和常春藤訓練營合作開展一個火星營地項目,焦立中將用視頻會議形式接入營地,分享他在國際航天站的生活,回答孩子們關於太空、宇宙空間站、火星等種種問題。

焦立中說:「小朋友不知道想做什麼沒關係,多去看多去聊,去看看自己喜歡什麼,當你有了目標之後,就會引導自己的人生,因為發現興趣之後,學習就變成了一件很自然的事。」

儘管焦立中已從NASA退役,但他仍積極關注著航天領域的發展。無論是太空旅遊、載人登月、移民火星,他都抱有熱情和期待。